Under en ceremoni i Kalifornien presenterade en stolt Sir Richard Branson tillsammans med sin familj Virgin Galactics nya farkost SpaceShipTwo, en farkost som en dag ska flyga betalande gäster ut i rymden.

Farkosten kommer ha två besättningsmedlemmar och kunna ta upp till sex passagerare. Den ersätter SpaceShipOne, som kraschlandade i Mojaveöknen i oktober 2014. En pilot omkom vid olyckan.

Sir Richard unveils the VSS Unity Sir Richard Branson vid ceremonin i Kalifornien                 Photo: Virgin Galactic

En videohälsning från professor Stephen Hawking spelades upp under ceremonin. Det är Stephen Hawking som har namngett själva konstruktionen (Virgin Spaceship Unity eller VSS) och han sa till publiken från videoskärmen att ”han skulle vara stolt om han en dag kunde vara med ombord”. Man visade också en videohälsning från vinnaren av Nobels fredspris Malala Yousafzai. Hon berättade hur viktigt hon tycker det är att man utforskar rymden ”med tanke på den vetenskap och den utbildning som ligger bakom och det vi kommer lära oss”.

Det nya farkosten är det första exemplar som konstrueras av Virgin Galactics dotterbolag The Spaceship Company.

Virgin Spaceship Unity in Mojave, CaliforniaVirgin Spaceship Unity nära Mojave, Californien                      Photo: Virgin Galactic

I et pressmeddelande skriver Virgin Galactic att man nu påbörjar omfattande test i luften och ska arbeta med dokumentation och processer innan man bjuder betalande resande välkomna ombord. ”När vi är säkra på att vi säkert kan transportera våra gäster ut i rymden och hem igen, ja så kommer vi att göra det”.

Även med biljettpriser på omkring 250.000 USD har fler än 700 hugade kommande astronauter visat intresse för att flyga med, bland dom en hel del Hollywood-kändisar som Leonardo DiCaprio, Ashton Kutcher, Angelina Jolie och Tom Hanks.

Sir Richard, Virgin Galactic and The Spaceship Company teams Sir Richard, Virgin Galactic- och The Spaceship Company-medarbetare      Photo: Virgin GalacticSir Richard Branson sa vid ceremonin: ”Tillsammans kan vi göra det möjligt att resa ut i rymden på ett sätt man tidigare inte trodde var möjligt, och när vi gör det kommer det att ha positiva effekter på det sätt vi lever här på jorden. Vår nya fantastiska farkost VSS Unity är den fysiska kropp som kommer göra det möjligt, och vi kommer få helt nya insikter och erfarenheter under processen.  Nu bygger vi Virgin Galactics framtid”.

Branson är inte ensam om att ha högtflygande planer:andra miljardärer har liknande projekt. Elon Musk (Paypal, Tesla Motors) arbetar med projektet SpaceX, och en av Microsoft-grundarna Paul Allen har sitt Vulcan Aerospace.

Rear of Virgin Spaceship (VSS) UnityBagenden af Virgin Spaceship (VSS) UnityPhoto: Virgin Galactic